La soledad podría acortar la vida

La soledad se ha asociado desde hace mucho tiempo con una mala salud mental, lo que incluye la depresión. Ahora, un nuevo estudio sugiere que la soledad podría ser perjudicial para la salud física y no sólo para la mente. Incluso podría provocar una muerte prematura.

La soledad es la percepción de estar solo, no el hecho de estarlo

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“Normalmente no se piensa en factores sociales cuando se habla de salud", dijo el coautor del estudio, Dr. Timothy B. Smith, profesor en el departamento de psicología de la Universidad de Brigham Young, Utah. "Pensamos en temas como el ejercicio, la tensión y el colesterol. Pero resulta que el aislamiento social en realidad es más predictivo de la muerte que cualquiera de esas tres cosas".

“La soledad es, antes que nada, un estado emocional. La soledad es la percepción de estar solo, y no el hecho de estarlo”, dijo la Dra. Lisa Jaremka, de la Universidad de Delaware, en Newark. "De modo que toda la investigación en esta área trata de personas que se sienten solas, independientemente de su red social real".

La investigación se centró en 70 estudios realizados entre 1980 y 2014, todos los cuales exploraron cómo la soledad, el aislamiento social o vivir solo afectan a la longevidad. Los participantes del estudio tenían un promedio de 66 años de edad, y aproximadamente un tercio de ellos se enfrentaban a algún tipo de enfermedad crónica.

Los expertos calcularon que el aislamiento social (tener pocos contactos sociales o ninguno, o realizar pocas actividades sociales o ninguna) aumentó el riesgo de fallecer antes en un 29 por ciento.

¿Por qué la soledad puede acortar la vida?

"Necesitaremos una década más de investigación para averiguarlo", dijo Smith. Con todo, expuso algunas teorías, como una peor función inmunitaria, el abandono de conductas orientadas a la salud, y un aumento simultáneo de estilos de vida arriesgados, como el abuso de drogas o alcohol, conducir de forma agresiva, etc.

Incluso quienes son felices viviendo solos no están del todo libres del efecto. De hecho, el estudio halló que las personas que vivían solas tenían un riesgo un 32 por ciento más alto de muerte prematura que las que vivían con otra persona.

"Aunque se viva solo y no se sienta solo, el hecho podría sufrir un impacto negativo en la salud", dijo Smith. "Porque resulta que estamos literalmente programados para ser seres sociales, y nuestro sistema inmunitario y nuestra respuesta al estrés simplemente funcionan mejor cuando estamos en una colectividad. Resulta que estamos básicamente más sanos cuando somos sociales".

La revisión de los datos no prueba causalidad, pero halló una fuerte asociación entre la soledad y el riesgo de fallecer antes.

El estudio se publicó en la revista Perspectives on Psychological Science. Lea el resumen (en inglés) aquí.

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