Vitíligo

¿Qué es el vitíligo?

Es la causa más importante de la despigmentación (pérdida del color) de la piel. Afecta a todas las razas, pero es más común en personas de piel más oscura. Aproximadamente una persona de cada doscientas padecen esta enfermedad, y un 40% de pacientes tiene algún familiar afectado.

¿Qué produce el vitíligo?

Una piel normal contiene melanina, un pigmento marrón producido por la tirosina de las células pigmentarias de la piel (melanocitos). Si se examina con un microscopio la piel afectada por el vitíligo, se puede observar que hay una ausencia de melanocitos y que la capa más profunda de la piel presenta signos de inflamación.

Los efectos del vitíligo pueden variar desde un ligero desconcierto, hasta pérdida de la autoestima o crisis de ansiedad.

Se desconocen las causas exactas por las que unas personas desarrollan esta enfermedad y otras no. Algunos expertos opinan que se debe a un desorden autoinmune, en el cual el sistema inmunológico de un individuo reacciona en contra de parte de su propio cuerpo. En el vitíligo se pueden encontrar en la sangre anticuerpos muy específicos, que actúan en contra de los melanocitos del paciente.

Algunas familias son más propensas a enfermedades autoinmunes que otras. Otra teoría sobre el vitíligo sugiere que la causa se encuentra en un desorden nervioso, ya que el deterioro del sistema nervioso se suele asociar con la pérdida de la pigmentación de la piel.

¿Cuáles son los síntomas?

El vitíligo aparece con la misma frecuencia en hombres y mujeres. Puede manifestarse a cualquier edad, pero el 50% de los pacientes tienen menos de 20 años cuando se presentan los primeros síntomas de la enfermedad. Estos síntomas atañen tanto a la apariencia física como a la psicológica, por el impacto que produce en el paciente.

Apariencia física:

Durante la infancia, el vitíligo se manifiesta con frecuencia como un halo de despigmentación de la piel que rodea los lunares. Por lo tanto, se observa un lunar (que con el tiempo muy posiblemente desaparecerá) rodeado de piel blanca distinta a la piel normal.

Los primeros síntomas de despigmentación los observaremos en las áreas de la piel expuestas a la luz, como por ejemplo cara (fundamentalmente boca, ojos, etc.) y manos.

La pérdida de la pigmentación de la piel comienza de manera desigual o poco uniforme. Se alternan zonas de pérdida parcial de la pigmentación, con áreas donde la ausencia de melanina es completa.

Aunque suele ser simétrica, teniendo las dos mitades del cuerpo afectadas por igual, se puede dar el caso de que sólo se manifieste en un segmento de la piel, lo que se conoce como vitíligo segmental.

Algunos pacientes pueden sufrir el fenómeno de Köebner: surgen lesiones de vitíligo en lugares de traumatismo (por rascado, por ejemplo). En estos casos, el vitíligo puede mostrar síntomas en lugares de abrasiones, cicatrices quirúrgicas o incluso, ezcemas o psoriasis. Este fenómeno también aparece en enfermedades como psoriasis, verrugas, etc.

En las zonas con pelo y afectadas por el vitíligo, puede ocurrir que el pelo se mantenga pigmentado o que cambie a color blanco (leucotriquia). En algunas ocasiones el encanecimiento prematuro del pelo puede afectar, no sólo a los pacientes con vitíligo, sino también a sus familiares.

Impacto psicológico

Varía considerablemente de unas personas a otras, dependiendo del tipo de enfermedad, situación y bienestar psicológico. Normalmente el vitíligo es más común en individuos de pieles oscuras. En estas personas, la enfermedad puede tener consecuencias psicológicas importantes. Los efectos pueden variar desde un ligero desconcierto, hasta pérdida de la autoestima o crisis de ansiedad. Estas reacciones suelen ser más comunes en personas que tienen las lesiones en zonas del cuerpo visibles.

¿El vitíligo puede ser un signo de enfermedad grave?

El melanoma maligno (un tipo grave de cáncer de piel) y el vitíligo pueden desarrollarse simultáneamente. Sin embargo, la mayoría de los pacientes con vitíligo no están afectados por este cáncer.

Los enfermos afectados por el vitíligo tienen cierta predisposición a desarrollar cualquiera de las enfermedades relacionadas con el sistema autoinmune tales como la enfermedad de Addison, algunos problemas de tiroides, diabetes y alopecia areata (pérdida del pelo del cuero cabelludo en parches). Muchas de estas dolencias se pueden diagnosticar mediante análisis de sangre o con una simple exploración física.

¿Cuál es el tratamiento que se debe seguir?

Los pacientes deben usar fotoprotectores efectivos para evitar quemaduras en las zonas afectadas de la piel. Existen varios tratamientos cuyo objetivo es esconder o camuflar la despigmentación, o evitar que avance. Ninguno de éstos son infalibles y todos tienen sus limitaciones.

Camuflaje: las zonas despigmentadas se cubren con maquillajes o colorantes tópicos. En los maquillajes médicos se pueden encontrar consejos e información útiles.

Fotoquimioterapia: se ha utilizado frecuentemente para el vitíligo. Este tratamiento combina un fármaco (psoraleno) activado mediante una lámpara de luz con radiaciones ultravioleta A (UVA). La combinación de UVA y psoralenos, se conoce con el nombre de PUVA. El tratamiento con PUVA no es totalmente efectivo y normalmente requiere muchas sesiones durante meses, suponiendo un gran compromiso por parte del paciente. Los estudios demuestran que el tratamiento PUVA ofrece tan sólo una ligera mejoría sobre el placebo (tratamiento ficticio).

Corticoesteroides: para el vitíligo se aplican tanto los tópicos (aplicado sobre la piel), como los sistémicos (normalmente vía oral). Aunque no hay duda de que el grado de mejoría es mayor en comparación con la terapia de placebo, menos de un 50% de los pacientes responden a este tratamiento.

Injerto de piel: en pacientes de piel muy oscura, el injerto de trozos de piel pigmentada procedente de otras partes del cuerpo, puede ayudar o inducir a la repigmentación de las zonas afectadas.

Despigmentación: en zonas despigmentadas muy extensas se pueden aplicar sustancias en forma de crema, como la hidroquinona, que despigmentan las zonas que quedan de piel normal. En algunas ocasiones, es la mejor propuesta para el paciente.

¿Cuál es el pronóstico?

Normalmente el vitíligo progresa lentamente. Aunque la resolución espontánea es rara es posible la remisión parcial en los meses que hay más exposición al sol. Los tratamientos son poco satisfactorios en general. Diversos productos de maquillaje ofrecen una solución cosmética a los pacientes afectados.

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