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Úlceras en piernas y pies

¿Qué son las úlceras?

Las úlceras en los pies y las piernas son pérdidas de la piel (en todas o alguna de sus capas) que no cicatrizan bien y que pueden ir acompañadas de inflamación. Algunas veces no cicatrizan y se hacen crónicas. Cuando las úlceras crónicas se localizan en piernas y pies, afectan fundamentalmente a las personas mayores.

Pie con una llaga en la planta

La causa más corriente de úlceras crónicas en las piernas es la mala circulación sanguínea.

©NetDoctor/Geir

¿Cuál es la causa de la ulceración?

La causa más frecuente de las úlceras crónicas en las piernas es la mala circulación de la sangre (úlceras arteriales y venosas). Entre otras causas se incluyen:

  • Lesiones (úlceras traumáticas, quemaduras, rozaduras, etc.).
  • Diabetes, en la que las úlceras se producen por una mala circulación de la sangre o por la pérdida de sensibilidad, que da como resultado las úlceras de decúbito.
  • Determinadas afecciones de la piel, enfermedades vasculares, tumores e infecciones.

Úlceras arteriales de las piernas producidas por una mala circulación de la sangre

Aproximadamente un 10% de todas las úlceras de las piernas son úlceras arteriales. Las arterias son los conductos que llevan la sangre desde el corazón hasta los tejidos del cuerpo. Los tejidos reciben oxígeno y nutrientes de la sangre. La sangre utilizada, que contiene dióxido de carbono y otros productos de deshecho, se lleva desde los tejidos de vuelta al corazón a través de las venas.

Las úlceras arteriales de las piernas se producen por una mala circulación de la sangre a través de arterias que se han estrechado, debido a la arterioesclerosis, por ejemplo.

Las úlceras arteriales suelen afectar a los pies (los dedos o talones). Los pies y las piernas suelen estar fríos y pueden tener un aspecto brillante y blanquecino o azulado.

Las úlceras arteriales en las piernas pueden ser dolorosas. El dolor suele aumentar cuando las piernas están en reposo y elevadas. El dolor se puede reducir sentándose en el borde de la cama con los pies en el suelo. En ese caso, la gravedad hará que fluya más sangre hacia las piernas.

Los pacientes con úlceras arteriales en las piernas suelen sufrir claudicación intermitente, una afección que produce dolores similares a calambres en las piernas cuando se camina, puesto que los músculos de las piernas no reciben suficiente sangre oxigenada para funcionar adecuadamente. El dolor de la claudicación suele aliviarse si el paciente permanece quieto durante unos minutos. No todos los pacientes con claudicación intermitente tienen úlceras en las piernas.

Úlceras venosas de las piernas producidas por una mala circulación de la sangre

Aproximadamente un 70% de las úlceras en las piernas son úlceras venosas. La mayoría se producen porque las válvulas que conectan las venas superficiales con las profundas no funcionan adecuadamente.

Consultas al médico

Vea en nuestra sección 'Pregunte al médico' numerosas consultas de nuestros usuarios respondidas por NetDoctor.

    El sistema venoso está compuesto por venas superficiales y profundas. Las venas superficiales se encuentran situadas entre la piel y los músculos, mientras que las profundas están entre los músculos. Los sistemas de las venas superficiales y de las profundas están conectados por venas que perforan los músculos.

    La central de energía para devolver la sangre venosa al corazón son los músculos de las pantorrillas que, al andar o hacer ejercicio, empujan la sangre hacia el corazón.

    Una pierna con problemas venosos presenta un aspecto muy característico:

    • La pierna está hinchada.
    • La piel alrededor de una úlcera venosa está seca, pica y a veces tiene un color pardusco.
    • Puede aparecer un eczema (eczema varicoso).
    • La úlcera tiene un aspecto exudativo (elimina líquido), en carne viva, y no suele doler a menos que esté infectada.
    • Las úlceras venosas en las piernas suelen encontrarse justo encima del tobillo, normalmente en la parte interior de la pierna.

    ¿Qué puede producir o empeorar una úlcera en la pierna?

    ¿Sobrepeso?

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      • Úlceras anteriores, que pueden haber dañado parte del sistema venoso.
      • Una fractura u otras lesiones.
      • Un coágulo de sangre en las venas profundas (trombosis en las venas profundas).
      • Una operación.
      • Un trabajo que requiera estar mucho tiempo de pie o sentado.
      • Una inflamación de las venas (flebitis), especialmente en las venas profundas.
      • El embarazo; cuantos más embarazos, mayor será el riesgo.
      • La obesidad.

      ¿Qué puede producir o empeorar una úlcera arterial en la pierna?

      ¿Qué se puede hacer para prevenir las úlceras arteriales en las piernas?

      ¿Fuma usted?

      Averigüe en qué grado es usted adicto a la nicotina.

        • Si es fumador, deje inmediatamente de fumar.
        • Adelgace si tiene sobrepeso.
        • Reduzca la cantidad de grasas en la dieta, y coma más fruta y verdura.
        • Haga tanto ejercicio como le sea posible. Haciendo ejercicio se fuerza a los vasos sanguíneos a formar nuevas ramas, lo que mejora la circulación de la sangre en las piernas. Es normal que las piernas duelan un poco.
        • Es posible hacer ejercicio estando sentado. Mueva los pies en círculos y, después, arriba y abajo. Esto activa el bombeo de las venas. También resulta beneficioso para los pacientes con úlceras venosas en las piernas.

        Cuídese los pies:

        • Asegúrese de que los zapatos sean cómodos y no le estén pequeños.
        • Mantenga los pies calientes e intente evitar lesiones en los pies y las piernas.
        • Examínese los pies y las piernas diariamente para ver si se producen cambios en el color, o se producen heridas.

        ¿Qué se puede hacer para prevenir las úlceras venosas en las piernas?

        Lleve un estilo de vida sano:

        • Active los músculos de las pantorrillas regularmente caminando y haciendo ejercicio.
        • Reduzca la cantidad de grasa en la comida. Coma más fruta y verdura.
        • Si tiene sobrepeso, adelgazar le ayudará a prevenir las úlceras.
        • Siéntese con las piernas en alto siempre que pueda y, si es posible, por encima del nivel del corazón.
        • Evite sentarse con las piernas cruzadas. Esto daña la circulación de la sangre.
        • Si su trabajo requiere estar mucho tiempo de pie o sentado, intente cambiar de postura tantas veces como sea posible. Dé paseos de vez en cuando, si puede.
        • Si debe estar sentado durante mucho tiempo, mueva los pies arriba y abajo de vez en cuando.
        • Las medias de descanso pueden resultar útiles, pero debe consultar con el médico.
        • Vigílese los pies y las piernas diariamente. Busque úlceras o cambios de color.

        ¿Cómo se diagnostican las úlceras?

        El diagnóstico se suele realizar basándose en el aspecto y el lugar de la úlcera.

        Si el paciente tiene úlceras arteriales en las piernas, se examinarán e investigarán las arterias para ver en qué estado se encuentran.

        En pacientes con úlceras venosas en las piernas, también puede resultar necesaria una ecodoppler de las venas profundas.

        En todos los casos, se recomienda comparar la tensión sanguínea de la parte inferior de las piernas con la del brazo.

        ¿Cómo se tratan las úlceras?

        El tratamiento depende de los factores que hayan producido la úlcera o que hayan evitado la cicatrización. Cuando se controlen estos factores, teóricamente la úlcera cicatrizará sola.

        El tratamiento puede incluir una limpieza de la herida, un tratamiento antiinflamatorio, antibiótico, la aplicación de apósitos y/o vendas.

        Las úlceras venosas en las piernas, en ausencia de una enfermedad arterial, se beneficiarán de poner las piernas en alto y utilizar un vendaje de compresión.

        Los pacientes con úlceras arteriales se pueden beneficiar de la cirugía vascular: la inserción de nuevas arterias en las piernas, o una angioplastia con balón, un procedimiento que disminuye el estrechamiento y la obstrucción de las arterias.

        En algunos pacientes es necesario cerrar la úlcera mediante cirugía. El procedimiento suele realizarse cogiendo piel de otra parte del cuerpo del paciente y colocándola sobre la úlcera.

        Es muy importante tratar cualquier enfermedad que pueda estar oculta, como la diabetes.

        Previsiones

        Las úlceras en las piernas tienden a reproducirse en las personas mayores y, a veces, pueden precisar meses de tratamiento e incluso tratamientos quirúrgicos con injertos de piel (sobre una úlcera crónica puede aparecer cáncer de piel).

        Las úlceras arteriales en las piernas y la claudicación intermitente son síntomas de alerta importantes que, si no se tratan, pueden producir otras complicaciones y precisar una intervención quirúrgica.

        Dr.  Flemming Andersen  (especialista en Dermatología) , Dr.  Hans Gad Johanssen  (especialista en Cirugía Ortopédica) , Dr.  Stephen C. P. Collins  (médico general) .

        Última versión: 2011-06-12

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