Encefalitis japonesa

¿Qué es la encefalitis japonesa?

Se da entre los residentes en muchas zonas de Asia; es raro que afecte a turistas o a visitantes de dichas regiones.

La encefalitis japonesa es una enfermedad producida por un virus, y transmitida mediante la picadura de un mosquito. Esta infección puede producir una intensa inflamación en el cerebro, la cual a su vez puede acarrear lesiones permanentes en dicho órgano. En ocasiones es capaz de provocar incluso la muerte. No obstante, la gran mayoría de las veces el virus responsable de esta enfermedad solamente produce un leve cuadro clínico, similar al de la gripe, y no afecta al cerebro.

Mosquito anopheles sobre la piel

Solamente una de cada 100 personas infectadas por el virus presenta manifestaciones clínicas, pero la mortalidad de éstas es del 10%.

©NetDoctor/Shell

Esta enfermedad se da en las personas residentes en muchas zonas de Asia; sin embargo es raro que afecte a los turistas o a quienes realizan visitas breves a dichas regiones.

Para prevenir la encefalitis japonesa existe una vacuna, que forma parte del calendario de vacunación de los niños de algunos países asiáticos como Tailandia, Corea o Japón.

¿Qué germen produce la encefalitis japonesa?

Esta enfermedad está producida por el denominado virus de la encefalitis japonesa. Se trata de un virus de la familia de los Flaviviridae, a la que también pertenecen el virus del dengue y el virus de la fiebre amarilla. Estos virus se encuentran en la saliva de los mosquitos, y se transmiten al hombre mediante la picadura de dichos insectos. Una vez producido el contagio los virus llegan a la sangre y a diversos órganos, donde se multiplican. Eventualmente pueden alcanzar también al sistema nervioso central y atacar a sus células, en cuyo caso aparecen los síntomas propios de la enfermedad.

La mayoría de personas infectadas por el virus de la encefalitis japonesa no desarrolla enfermedad alguna. Se cree que solamente 1 de cada 100 afectados presenta manifestaciones clínicas, pero la mortalidad de quienes la presentan es del 100%.

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¿Qué otros virus producen encefalitis?

Existen otros flavivirus que causan también encefalitis. Provocan cuadros similares al que produce el virus de la encefalitis japonesa, y sus nombres con frecuencia hacen alusión a la región donde se presentan. Entre ellos se encuentran:

  • Virus de San Luis
  • Virus del Valle Murray
  • Virus de la encefalitis rusa de primavera y verano. Este virus se transmite por medio de la picadura de las garrapatas y, al igual que ocurre con el virus de la encefalitis japonesa, existe una vacuna contra él.

Hay otros virus que también se transmiten por la picadura de mosquitos y producen encefalitis. Pertenecen al género de los Alfavirus y son los denominados virus de las encefalitis equinas del Oeste, del Este y de Venezuela. Las infecciones por estos virus se producen en Norteamérica y en Sudamérica. Existen vacunas para prevenir las infecciones por los virus de las encefalitis equinas del Oeste y del Este.

Al igual que el virus de la encefalitis japonesa, la mayoría de las veces estos virus producen únicamente un cuadro clínico leve, similar al de la gripe.

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¿Cómo se transmite la encefalitis japonesa?

Los mosquitos que transmiten esta infección adquieren el virus al succionar la sangre de una persona o un animal infectado, y lo transmiten al picar a otra persona. Diversas aves son los huéspedes más habituales del virus de la encefalitis japonesa y de varios más de estos virus. Pero el virus de la encefalitis japonesa también puede replicarse en el cerdo. Tanto las aves como el cerdo constituyen por ello el denominado reservorio de estos virus. Este reservorio puede resultar muy difícil de erradicar. Los mosquitos capaces de transmitir esta infección se encuentran en el campo y en los suburbios de las ciudades.

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¿Dónde se produce y cuál es la incidencia de la encefalitis japonesa?

La encefalitis japonesa es común en muchos países de Asia. Principalmente se da en Sri Lanka, Filipinas, Nepal, Indonesia y los otros países del Sudeste Asiático. Aparece en forma de epidemias, cada pocos años. En los países occidentales únicamente aparecen casos importados, y con escasa frecuencia.

La Organización Mundial de la Salud estima que cada año se producen en Asia al menos 50.000 casos graves de encefalitis japonesa. Alrededor de 10.000 de ellos, principalmente niños, fallecen. No obstante, la gran mayoría de casos no provoca síntomas importantes, ni tiene consecuencias relevantes.

Los mosquitos que transmiten esta infección característicamente pican a sus víctimas por la noche. Estos insectos viven preferentemente en un ambiente cálido y húmedo, por ello, la mayoría de casos ocurren en verano. Por ejemplo, en Tailandia y Vietnam, 5 de cada 6 casos se presentan entre los meses de mayo y octubre.

¿Cuáles son los síntomas de la encefalitis japonesa?

El periodo de incubación, es decir, el tiempo que transcurre desde que se produce la infección hasta que aparecen los síntomas, es de 4 a 16 días.

Los síntomas son los siguientes:

  • Fiebre alta
  • Cefalea (dolor de cabeza)
  • Reflejos exaltados
  • Disminución del nivel de conciencia, y a veces coma.

En estos pacientes, aunque se produzca la curación es frecuente que quede como secuela un daño cerebral permanente.

¿Qué medidas prácticas pueden adoptarse para prevenir esta infección?

Vacunación

Existe una vacuna contra el virus de la encefalitis japonesa. Se recomienda la misma a quien tenga la intención de permanecer más de 3 ó 4 semanas en alguna de las regiones donde la infección es frecuente. Consiste en dos inyecciones, que se ponen con un intervalo de 2 semanas, y proporciona protección durante un año. Puede administrarse una tercera dosis al cabo de un año, con lo que se obtiene protección para otros 3 años.

Esta vacuna no es 100% eficaz, por lo que se recomienda emplear también medidas de protección para evitar las picaduras de los mosquitos.

También hay vacunas contra el virus de la encefalitis rusa de primavera y verano, y los virus de las encefalitis equinas del Oeste y del Este. Estas vacunas se utilizan en circunstancias especiales en personas que viajan a la zonas donde hay riesgo de contraer las infecciones por dichos virus.

Protección contra las picaduras de los mosquitos

Para prevenir la infección por el virus de la encefalitis japonesa, es muy recomendable procurar evitar ser picado por los mosquitos. Con ello se previene también el contagio del paludismo.

¿Cómo se diagnostica la encefalitis japonesa?

Las encefalitis pueden deberse a numerosas causas, y no siempre es fácil determinar el agente responsable concreto. Para diagnosticar la infección por el virus de la encefalitis japonesa es necesario realizar análisis especiales de sangre y del líquido cefalorraquídeo, lo cual se lleva a cabo habitualmente en el hospital.

¿Cuál es el tratamiento de la encefalitis japonesa?

No existen medicamentos que sean eficaces contra este virus, por lo que lo único que puede hacerse es tratar los síntomas de la enfermedad. Con frecuencia los pacientes afectados deben ingresar en la unidad de cuidados intensivos.

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