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Difteria

¿Qué es la difteria?

La difteria es una enfermedad infecciosa aguda, es decir que aparece de repente, producida por una bacteria específica: Corinebacterium difteriae.

La bacteria se multiplica en la zona alta del aparato respiratorio, faringe y laringe, donde produce inflamación y una especie de membranas que se adhieren a la mucosa, pudiendo dificultar la respiración e incluso producir asfixia. Además, a veces la bacteria produce una proteína tóxica (toxina diftérica) que se absorbe a través de la mucosa, es transportada por la sangre y puede dañar al corazón y al sistema nervioso.

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En el pasado, la difteria era una enfermedad muy temida porque daba lugar a epidemias que afectaban fundamentalmente a niños pequeños, produciendo una mortalidad muy elevada. De hecho, era una de las primeras causas de mortalidad infantil en las primeras décadas del siglo XX.

En la actualidad, en los países occidentales la difteria es una enfermedad muy rara, debido a los programas de vacunación obligatoria y a la mejora de las condiciones higiénicas. En los países avanzados, la enfermedad se asocia al hacinamiento, pobreza y falta de higiene de grupos de población marginales no incluidos en los programas de inmunización.

También se pueden producir casos tras viajes a zonas donde la enfermedad sigue siendo frecuente, como los países subdesarrollados de Asia y África (donde no existen esos programas de vacunación) o donde la enfermedad ha rebrotado al relajarse las medidas de control. Esto ha sucedido a principios de los años noventa en los nuevos estados que surgieron tras la desaparición de la antigua Unión Soviética.

En España la difteria se considera una enfermedad erradicada y en el registro de enfermedades de Declaración Obligatoria no se describe ningún caso, ni auctóctono ni importado en los últimos cinco años.

¿Cómo se contagia?

La difteria se transmite principalmente por vía respiratoria. Los seres humanos somos el "reservorio" del Corinebacterium difteriae, es decir la única fuente conocida a partir de la que la bacteria se disemina. El germen vive en la garganta y fosas nasales de personas sin enfermedad, (a los que se llama portadores) y de enfermos con difteria. Cuando estas personas hablan, tosen o estornudan, se producen gotas microscópicas de secreciones respiratorias donde la bacteria puede vivir durante semanas. Otras personas que estén próximas pueden respirar estas gotitas y contagiarse.

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Dr.  Charlie Easmon  (especialista en Salud Pública) .

Última versión: 2011-06-13